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Friday, 1 May 2015

Planetcrawl: editing the planetary 3D map during the campaign

Now that we have found a way to create easily 3D planet maps with hexes, maybe we should give a little more attention to tools that could help us to run our planetcrawl.

And the first one is how we can display new informations on the map, or even edit the map as a consequence of the actions or discoveries of the characters.


Sketchup floating labels
The easiest way is to add a floating label that points directly to the place that you want to mark. The advantage is that you can add as much text you want into it. The drawback is that if you have too much of those labels, they are going to make the planet map very confusing.
Anyway, they are easy to make:

-Choose the label tool
-Click on a point on the map and extend the label to its position
-Fill the text in the label


Editing the map
It is also possible to draw directly on the texture map that covers our 3D planet model. Indeed, Sketchup has a function just for that.

-step 0: before being able to use that function, you need to have a graphic program linked to Sketchup:
              -Preferences>Applications and choose a graphic application like GIMP or Photoshop

Now, you can edit your map, from Sketchup, on the fly:

-step 1: right click on a face of the 3D map, choose texture>edit texture image and it should open in the program chosen in step 1.
-step 2: make the modifications to your map in your graphic program. Hint: if you are making a change on your map because the players have discovered that their map was inaccurate (there is a city where their map indicated a forest), a simple copy and paste from another hex is quick enough.
-step 3: Flatten the image and close it. When the program asks to save the changes, click yes.

Given the size of the mapping texture, it won't be possible to add many informations onto the hexes. At best a symbol of two or an index indication directing to a note in your scenario.

But, whatever solution you use, it won't be possible to map the planetary 3D model with the details that could be needed once our characters are on the ground.


So, we are going to need sub maps for zooming in on the area covered by one hex of our planet (only those with interest, that need some focus, of course). But as soon as we do it, we are into known territory: the classic hexcrawl that we have known and practiced before.
You'll find a lot of advice by reading the articles about hexcrawls that were posted on The Alexandrian blog, more to the point that I could hope to write.
Anyway, to map those hexes, you can go back to Hexographer, Tiled (a post about that wonderful program is long overdue) or sketch them on paper.


Empire Galactique & Mega - Nostalgie intersidérale et paratemporelle

Empire Galactique est un jeu de rôle de science-fiction créé par François Nedelec, publié chez Robert Laffont en 1984.

C'est, à mon avis, un des meilleurs jeux de space opera a avoir jamais existé; il est à la fois simple, cohérent et suffisamment ouvert pour permettre aux maitres du jeu d'intégrer sans problèmes toutes les aventures qu'ils pourraient imaginer.
De plus, il était illustré de superbes dessins de Manchu qui auraient justifié à eux seuls l'achat des règles.

Le jeu est maintenant disponible gratuitement en téléchargement (légal, avec la bénédiction de l'auteur) sur le site Empire Galactique de Narbeuh (malheureusement exclusivement dans les règles de la seconde édition), et l'on aurait pu espérer un regain d'intérêt, au moins sur le net, pour ce superbe jeu, handicapé autrefois par une politique éditoriale affligeante (un changement de système inutile en plein milieu de la publication de la seconde partie du jeu -les encyclopédies galactiques- et un saccage complet des superbes illustrations de Manchu dans la seconde édition).
Je suis persuadé que c'est cette politique incohérente qui a sabordé le jeu, alors que les joueurs de la première heure avaient attendu longtemps dans l'espoir de voir sortir des suppléments.
C'est en tout cas à ce moment que j'ai abandonné, assez dégoûté du passage inutile à des règles au symbolisme abscons et je me souviens n'avoir pas été le seul.

Si, dans le futur, il était possible de mettre aussi en ligne les règles de la première édition, ce serait le nirvana. Ce qui, hélas, ne semble pas envisagé. Dommage, à nouveau une occasion ratée. Ca semble être un peu le destin d'Empire Galactique.

Heureusement, dans la version de la deuxième édition proposée en téléchargement, les illustrations de Manchu ont été préservées, ce qui, au moins, compense un peu le regret de ne pas disposer du système de jeu initial, plus simple, plus souple et plus cohérent.


Dès lors, si vous voulez découvrir ce monument, je vous conseillerais lourdement de plutôt vous procurer un exemplaire des règles dans la première édition. Il en apparait régulièrement à des prix raisonnables sur les sites de ventes en ligne (particulièrement eBay, mais aussi parfois Amazon ou autres).

Les encyclopédies galactiques sont bien plus difficiles à trouver (et souvent à des prix prohibitifs), mais là, il est possible de les récupérer sur le site Empire Galactique cité plus haut. Le fait qu'elles soient dans une version destinée à la seconde édition n'est pas aussi gênant que pour les règles, la version originale des encyclopédies étant, déjà à l'époque, un foutoir mélangeant les deux systèmes. Gardez le contexte et adaptez les règles en fonction de celles de la première édition.

J'ai d'ailleurs complété la page reprenant la liste des talents dans les règles de base (première édition), afin d'y intégrer les nouveaux talents proposés par l'encyclopédie galactique. J'ai suivi la numérotation des règles de base, ce qui permet de donner la liste des talents sous forme de chiffres avec le bonus de talent en exposant (comme dans l'illustration ci-contre).
La page est au format pdf et peut se télécharger ICI. J'ai toujours apprécié la possibilité de donner les caractéristiques de jeu d'un personnage ou d'une planète ou d'une race d'aliens, etc sous la forme d'une simple ligne de données.

Vous trouverez ICI, une fiche de personnage. Comme toutes les fiches que je destine à l'affichage sur écran, elle est au format paysage. Elle peut évidemment aussi être imprimée.

Je suppose que la plupart d'entre vous doivent déjà disposer de leur propre version, mais pour ceux qui seraient intéressés, voici une série de documents vierges permettant de réaliser des cartes de secteurs galactiques et de planètes. Une table a été incluse, permettant d'adapter la taille des représentation de systèmes planétaires aux règles de création de planètes reprises dans Empire Galactique.La surface planétaire est représentée sous la forme de la projection d'un icosaèdre (un dé à 20 faces, quoi...); en utilisant Sketchup, il vous serait possible de présenter à vos joueurs un modèle en 3D de la planète qu'ils désirent étudier.
Le même post sur le blog discute de la possibilité de jouer en Space Opera sous la forme d'une campagne de planetcrawl. Empire Galactique s'y prêterait particulièrement bien et je serais curieux de connaitre vos avis à ce sujet.

Empire Galactique, avec les années passées et la nostalgie des souvenirs, est peu à peu devenu un de ces jeux qui ne s'oublient pas et survivent sur internet et il était normal que des sites apparaissent pour s'y consacrer. L'utilisation de vos capacités psioniques de Google-Fu devrait vous permettre d'en localiser quelques uns (parfois actifs, parfois des astres morts).


Il est amusant de noter que certains éléments d'Empire Galactique ont été repris quelques années plus tard dans le jeu MEGA (le Triche-Lumière). Non pas que celui-ci se situe dans l'univers décrit dans le jeu, mais un peu à titre de clin d'oeil.Ce qui, d'ailleurs, ouvre des perspectives intéressantes.

Il serait, en effet, assez facile de jouer une campagne MEGA en utilisant les règles d'Empire Galactique, ce qui aurait le double avantage de faciliter la mise en place de scénarios dans le quotidien des Megas (devenus des serviteurs d'une assemblée galactique remplaçant l'empereur), et d'éviter le recours aux règles assez lourdes du système MEGA, qui m'ont toujours semblé assez indigestes (à la différence du background qui est sans doute le meilleur prétexte qui ait jamais été inventé pour jouer dans une série illimitée d'univers et d'ambiances), ce qui est, bien entendu une appréciation toute subjective et toute personnelle..


Mega en tant que jeu a connu trois versions.
De la première, la plus simple (et la plus fun à mon avis), à la troisième, la plus complexe (et finalement la plus restrictive à force de vouloir tout expliquer).
Pour récupérer le contexte, elles feront toutes l'affaire. Surtout la première, dans la mesure où elle vous laissera plus de latitude. D'autant que le background de Mega étant un prétexte pour y accrocher des scénarios, les rationalisations élaborées sont probablement plus nuisibles qu'utiles.

Les scénarios de la première et deuxième édition sont les plus intéressants à mon sens, dans la mesure où il s'agit de scénarios courts, situés dans des univers différents, et montrant clairement les possibilités du concept.
Divers scénarios ont aussi été publiés dans Casus Belli autrefois, ce qui ne nous rajeunit pas.


L'ambiance du jeu est absolument fabuleuse et rappelle un peu, par certains points, les premières aventures de Valérian et Laureline (avant qu'il ne se retrouvent dans des arcs narratif interminables).


Mega est un univers à découvrir pour ceux qui ne le connaissent pas encore (même si je vous conseille d'utiliser d'autres règles, j'utilise Savage Worlds, mais il y en a plein d'autres qui pourraient faire l'affaire, j'ai, par exemple, utilisé MSPE autrefois sans aucun problème).

Et si vous avez un système de règles à utiliser, vous pouvez vous contenter de récupérer le background ICI ainsi que l'adaptation à certaines règles (évitez les versions narrativistes, ça pique aux yeux).
Je vous conseille cependant d'alléger le background, dans la mesure où il a probablement enflé au delà de ce qui est suffisant pour jouer. Mais évidemment YMMV.
Il existe, enfin, une petite communauté sur internet, qui continue à pratiquer le jeu MEGA et qui en a même réalisé une quatrième mouture, cependant que les auteurs d'origine ont marqué un intérêt pour ressusciter eux-même leur création (MEGA next?). L'avenir reste donc ouvert.


Saturday, 17 January 2015

The Lichway - Le Chemin des Morts (Sample Old Style battlemap)

(my player's characters from our Nightprowler campaign lost in the ruins of the Lichway)

My players have been asking for a fantasy campaign, so I decided to dust off my Nightprowler rulebook and have a try. Nightprowler is a game about thieves and other unsavory characters, something like the Thieve's Guild game from the 80's, which had a lot of scenarios. Those TG scenarios are going to form the base of the campaign as they are going to be easy to adapt.
But for the first scenario, I wanted something simple and traditional to let the players familiarize themselves with the rules. A good dungeon would be perfect for that (or tomb looting as they were called in Thieve's Guild). I did choose The Lichway, an old scenario by Albie Fiore published in White Dwarf 9. And to represent it in Maptool, I decided that an old style presentation would be appropriate.


So, you'll find the Maptool file HERE. It contains the map and the tokens. If you don't use Maptool, you can still use the contents by changing the extension to zip and extracting it normally.
You'll find the scenario on internet. HERE and HERE (french)

At first I intended to use isometric views with tokens made from Okumarts figures (I'll make a tutorial on how to change the cardboard figures into isometric tokens), but I thought that I had hit a wall with my isometric experiments. To be able to use isometric stuff with illuminations,etc... , some programming tweaks are needed in Maptool, far beyond my capacities. So, I was going to use iso views only for special places and without the advanced features (just iso tokens on iso maps). But, maybe I am wrong as there seems to be some news about iso playing on the Maptool forum. So, wait and see (and hope).



Sunday, 11 January 2015

Planetcrawl with an easier way to make 3D Traveller style world maps


Some times ago, I did show a way to turn the kind of planetary maps familiar to Traveller gamers into 3D views for the enjoyment of your players.

Whilst not very complicated, it involved the cutting and pasting of every face into the model, one by one, twenty of them....
It was not a very bright solution.... It can be made in one step....Sorry.

So, here is a new way to turn your planet maps into a 3D model that your players can look around to observe the geography of their destination. But now, it can be made in less than five minutes.

Observant readers will notice that I have also modified the presentation of the result, so that now, it avoids giving the impression that planets are D20 in space but show the model as a simplified 3D representation destined to give only the pertinent information about a planet to an overburdened space crew.


PART ONE: PREPARING THE FLAT MAP
- Open the Icosahedral Worldmap Generator from Inkwell, the makers of Hexographer (free to download HERE)
- Generate or draw your map. You can generate a map or place yourself all the hexes you want. The best idea is probably to generate the map and change the parts you want to make specifically to fit your scenario. Take care to choose the number of hexes of a mapside, depending on the size of the planet. Export the map as png.
Click the image to see full size
- Open the png in GIMP (free to download HERE)
- Crop: as you can see, there is a grey area, extending around the map itself. Select the map itself with select rectangle tool and then crop to the selected area.
Click the image to see full size
- Resize: Our cropped map must be exactly 1500 x 709 pixels, so resize it to that size. Disable the automatic Keep Proportions.

- (Optional) Heal: whilst we have cropped out the exterior grey area, there are still grey triangles area between the triangle faces of our map. Those areas won't show on the 3D map, so we could keep them. Still sometimes they can appear as fine lines between faces of our 3D maps. It is easy to get rid of them to have perfect matches faces on our 3D maps. Select those grey triangle and apply the heal selection filter.
Click the image to see full size
Click the image to see full size
Above is the healed view of the map. As you see, GIMP added parts where the map was plain grey. This is unimportant, because those part won't show on the 3D map. What is important is that the colors have been extended from the map boundaries, meaning that there won't be grey visible on the 3D map.

- (Optional) Add features to your map: of course, whilst you are in GIMP, you can add some special features on your maps (text or wathever).

- Export as png.

PART TWO: FROM 2D TO 3D

- Open Sketchup (download for free HERE) The free version is the one called Sketchup Make.
- Open the blank planet map (download it HERE)
- Replace the blank texture with the planet map you designed in part one. For that, do the following:

Open the texture window (bucket tool and clicking the brick on the choices on the upper part of the panel) and double click on the empty planet texture (the one with the letters) to open the panel completely.
Click the image to see full size
Go to the texture menu in the lower part of the window and choose Load. Navigate then to your planetary map and choose it. It is done.
Click the image to see full size
- (Optional) Add 3D labels to your map (like those moving around on the above animated gif)
- Save your file

Your players can now view and manipulate the map within the Sketchup viewer (freely available HERE), without any risk to modify it. Basically, they should simply click the tabs at the top of the page, but they can also use the normal sketchup manipulating tools. They can always come back to the normal views by clicking a tab anyway.

Five minutes flat for a planetary map, which means that a full subsector can be mapped in 3D in one hour. Meaning also that with just a little more work and then...

How about playing a planetcrawl or even a spacecrawl or sectorcrawl? It wouldn't be very complicated....

A few encounters tables by terrain types common on all the planets (spaceports, imperial cities,...), a few encounters tables for terrain types specific for a planet (natives cities, wilderness,..) and a few hexes with prepared places that the players are searching for or containing the stuff that every adventurers are wishing to find (a crashed spaceship, the ruins of a pre-imperial civilization, a research station which doesn't emit anymore, the hideout of the scientific madman, the secret base where the Zorgs are keeping the space Princess captive,...). Don't forget to add trading and adventures opportunities, here and there.

Try to alternate civilized, populated planets and barren unexplored ones. Keep space communications limited by light speed whilst space travel is through space wrap, meaning that if you want to know something, you'd better go and see for yourself.  Space travel should be more like pirates ocean going than 21th century communications.
Make even wrap travel slow enough to give a strong feeling of navigating among an ocean of stars separated by gulfs of blackness. 
Add misjump possibilities, just for the look on the player's face when they appear in a system swarming with Zorgs warships where nothing have been reported before.

And, of course, all this should happen on a frontier sector, where most of the universe is still mysterious and largely unexplored.

But, mostly, give the characters reasons to move and to search; either to find something or someone or solve some mysteries; and/or to flee from someone or something. This is pulps space! Have action!

Wouldn't a game like TALES OF THE SPACE PRINCESS  perfectly fit this mood? It is available HERE, and it is a wonderful old school scifi game. It shall give you all you need for the kind of campaign described above. ....  You could also use other games with the right state of mind: STAR ACE, STAR FRONTIERS, SAVAGE WORLDS. Or also, STAR EXPLORERSSTARSHIPS & SPACEMEN 1st or 2nd Edition for a Star Trek feeling, which, of course blends quite well with a planetcrawl game. Ou enfin, en français EMPIRE GALACTIQUE (la première édition seulement, la seconde ne tenant pas vraiment la route).

Now is the time for retroscifi planetcrawl. Time to dust off your Poul Anderson and Edmund Hamilton novels. Grab you blaster, fire the engines of your old trusty modified Trader smuggler spaceship and go save a Space Princess.


Friday, 8 August 2014

Basic Isometric Maptool.

It took me some times, but here it is. If you have a look at the right column of the blog, you'll see that I have added three pages to the blog.
Those pages are detailed, step by step, explanations on
-how to add isometric movement to your own framework
-how to make basic isometric tokens
-how to turn any map into an isometric one, using Photoshop or GIMP.

Some of those explanations had been given on earlier posts, but those here are easy to follow without any knowledge about Maptool frameworks or Photoshop or GIMP.